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Knauf est ici comme chez lui

Knauf est ici comme chez lui

L’usine de Visé s'étend sur un site de 2,25 hectares. C’est la plus grosse unité de production de Knauf Insulation en Europe. (© Knauf Insulation)

© PHOTO P.Moers

Alors que la crise des isolants à base de mousse polyuréthane (Pur) et de mousse polyisocyanurate (Pir) affecte tout le secteur en raison de la pénurie mondiale de Mdi (voir en page 8), les fabricants d’isolants en laine minérale, eux, sont totalement à l’abri et se profilent comme une alternative propre à pallier la pénurie de panneaux d’isolation en mousse dure. C’est notamment le cas de Knauf Insulation, le département isolation du groupe Knauf et un des principaux acteurs mondiaux dans le secteur de l'isolation. Mais Knauf ce sont bien d’autres choses encore.

Si Knauf est essentiellement connu chez nous pour ses solutions d’isolation, c’est non seulement parce que les produits proposés par la firme sont d’une qualité éprouvée, mais également pour la bonne et simple raison que la plus grosse unité de production de Knauf Insulation en Europe se trouve à Visé en Belgique.

Knauf Insulation Belux fait donc partie du groupe Knauf, un des principaux fabricants mondiaux de matériaux de construction, et est depuis des années le producteur et distributeur attitré de divers produits dont la laine de verre, le polystyrène extrudé (XPS) et la laine de bois. En l’occurrence, la laine de bois est fabriquée à Oosterhout (aux Pays-Bas), les produits XPS sont importés de l'usine d'Artix en France et la laine de verre est donc produite à Visé. Le site de production liégeois a bien grandi depuis sa création en 2002 après que Knauf a acquis la division laine de verre du groupe Alcopor (ex-Owens Corning). C’est ainsi que, fort d’une usine de Visé, Knauf Insulation voit littéralement le jour en Belgique où le groupe se sent visiblement bien, en attestent les nombreux centres de production présents sur notre sol.

Et quand Knauf aime, il ne compte pas. Ainsi, fin 2011, Knauf Insulation a investi plus de 65 millions d’euros dans l’agrandissement et la modernisation de son outil visétois, ce qui a contribué à augmenter la capacité de production de laine de verre de 90.000 à 120.000 tonnes. Cet agrandissement fait partie d’une stratégie d’expansion développée de longue date par le groupe. Elle résulte notamment du succès rencontré par l’Ecose® Technology, une laine de verre dépourvue de phénol, de formaldéhyde et autres dérivés pétrochimiques.

Belgique, terre d’asile

Mais l’installation de Knauf en Belgique est bien antérieure à la création du siège de Visé. C’est en 1974 que le groupe décide de s’établir chez nous, à Engis exactement, également en Province de Liège. Siège social de la filiale belge, Engis produit des enduits de plâtre – le matériau à la base de la renommée du groupe – et les commercialise dans tout le Benelux. Ses enduits prêts à l’emploi n’ont pas tardé à séduire les entrepreneurs belges par leur qualité de finition et leur facilité de mise en œuvre. A noter qu’à côté des plaques de plâtre standard, Knauf propose aussi une série de plaques aux propriétés spécifiques qui se distinguent par leur composition. C’est notamment le cas des systèmes SoundProtection pour lesquels Knauf a  développé trois plaques de plâtre destinées à la construction de cloisons acoustiquement très performantes.

Cela dit, outre Engis – qui est une des plus anciennes filiales à l’étranger – et Visé, la Belgique compte aussi deux sites de production de plaques et de carreaux de plâtre à Wielsbeke ainsi qu’un site de production de billes de styrène à Baudour en Province du Hainaut. Les cinq sites belges représentent près de 850 emplois.

Du plâtre à la laine de verre et à bien d’autres choses encore

Mais à l’échelle mondiale, Knauf c’est une toute autre affaire. Le groupe emploie plus de 25.000 collaborateurs répartis dans 60 pays sur les 5 continents pour un chiffre d’affaires d’environ 6 milliards d’euros. Et lister la gamme complète de ses activités et de ses produits suffirait à remplir ces pages. Donc, en bref, Knauf produit des matériaux de finition et d’isolation, des systèmes et des outillages innovants qui trouvent leur application dans les nouvelles constructions, les rénovations et les restaurations. Dans ce domaine, la firme est en mesure de fournir des solutions complètes pour les murs, les plafonds et les sols, etc.

Mais Knauf c’est également une histoire riche de 85 ans au cours desquels la petite entreprise allemande est devenue une des enseignes les plus florissantes du secteur de la construction et de l’industrie.

La création de Knauf remonte à 1932. A cette époque, les frères Alfons et Karl Knauf, tous deux ingénieurs, se lancent dans l’exploitation et l’extraction du gypse en Allemagne et fondent par la même occasion la société Gebrüder Knauf. L’entreprise diversifie par la suite son activité: elle se lance dans la fabrication de matériaux de construction à destination du gros œuvre et des professionnels du bâtiment. En 1958, Knauf commence son activité en tant que producteur industriel de plaques de plâtres et, très rapidement, l’entreprise contribue à faire du plâtre un matériau incontournable dans le domaine du parachèvement des bâtiments.

Au début des années 1970, alors que les deux chocs pétroliers mettent les économies d’énergie et l’isolation thermique des bâtiments au premier rang des préoccupations politiques, Knauf prend le tournant de l’isolation des bâtiments, du sol au plafond, et de la production d’emballages plastiques et de pièces moulées en polystyrène. Les cloisons que l’entreprise propose alors associent ainsi des performances d'isolation thermique et d'acoustique. C’est en 1977 que Knauf se lance dans la production de laine de verre avec le rachat d’une usine aux Etats-Unis. Cette époque marque également les débuts de l’implantation de Knauf à l’étranger. Il s’en faut de quelques années à peine pour que le groupe soit déjà à la tête de 4 unités de fabrication aux Etats-Unis.

Quarante ans plus tard, le département «isolation» est un des fleurons du groupe. Ensemble, les unités de production de Knauf Insulation réalisent un chiffre d'affaires annuel d'un milliard d'euros et possèdent des succursales dans toute l'Europe jusqu’en Russie, ainsi qu’aux Etats-Unis où Knauf figure parmi les entreprise les plus florissantes du secteur de l'isolation. La firme propose un assortiment complet et varié: laine de verre, laine de roche, laine de bois, polystyrène extrudé et polystyrène expansé, etc.

Knauf se sent bien en Belgique: outre Engis – une des plus anciennes filiales du groupe à l’étranger – et Visé, la Belgique compte encore trois sites de production sur notre territoire.

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